Descoperită în decembrie 1998, peștera Chauvet din sudul Franței a devenit, prin picturile rupestre descoperite aici, unul dintre exemplele cele mai importante pentru arta primitivă, alături de peșterile Altamira(Spania) sau Lascaux (Franța). Estimările inițiale ale specialiștilor au arătat că vârsta picturilor ar putea fi de la 10.000 de ani la 26.000 – 32.000 de ani, însă o nouă serie de analize a demonstrat că arta de la Chauvet este cu mult mai veche decât se crezuse.

Noul studiu, publicat în revista de specialitate PNAS de către o echipă internațională de specialiști, afirmă că observațiile inițiale ale arheologilor, acelea care susțineau că picturile au fost realizate în două perioade distincte, sunt corecte. Însa datarea acestora a fost eronată.

Cercetătorii au adunat în ultimii 15 ani peste 250 de mostre de cărbune și alți pigmenți existenți pe pereții sau pe podeaua peșterii, precum și numeroase fosile animale, în special resturi fosilizate de urs de peșteră. Toate acestea au fost introduse într-un model statistic ce a reconstruit perioadele în care peștera a fost ocupată.

Noile date susțin că Chauvet a fost locuită în două etape, prima datând de acum 34.500 – 37.000 de ani, moment în care au apărut și primele picturi rupestre, ceea ce le face cu cel puțin 5.000 de ani mai vechi decât orice estimare inițială. O a doua etapă de locuire a fost înregistrată acum 28.000 – 31.000 de ani. Ambele perioade de locuire s-au încheiat după ce peștera a fost parțial închisă în urma prăbușirii unor roci.