Una dintre cele mai faimoase expediții britanice din secolul al XIX-lea, expediția Franklin, așa cum a fost numită, a fost umbrită de evenimentele îngrozitoare care au urmat după demararea ei.

 

Unul dintre cele mai importante obiective pentru Coroana Britanică în acele momente era descoperirea unei rute către Orient, o rută care ar fi trebuit să apară prin Oceanul Arctic. Astfel, o expediție condusă de faimosul Sir John Franklin, explorator care mai întreprinsese două voiaje arctice a fost finanțață de guvernul britanic și demarată în anul 1845. Cu două nave, HMS Erebus și HMS Terror, echipate cu provizii pentru 5-7 ani, și cu un echipaj de 129 de persoane, Sir John Franklin pleca în temerara sa încercare.

Iarna, așa cum se așteptau marinarii, i-a găsit în apropierea insulei King William din nordul Canadei, iar cele două nave au rămas prinse între ghețuri. Ce nu anticipaseră marinarii a fost că verile următorilor trei ani aveau să fie extrem de geroase. Timp de trei ani, cele două nave au fost blocate, timp în care 24 de membri ai echipajului își pierduseră deja viața. Restul echipajului a părăsit navele și sursele de hrană pentru a străbate nu mai puțin de 1609 kilometri până la cea mai apropiată bază de aprovizionare, cea de la Hudson`s Bay. A fost o decizie greșită din toate punctele de vedere, zona ce urma a fi străbătută fiind una evitată chiar și de inuiți din cauza aridității sale și a lipsei de hrană.

Reanaliza recentă a oaselor exploratorilor care au murit în acea expediție nu numai că a confirmat ceea ce se bănuia de multă vreme, anume că marinarii înfometați s-au hrănit cu leșurile camarazilor lor, dar a dezvăluit detalii îngrozitoare. Astfel, cei care încă trăiau ajunseseră până acolo încât să spargă oasele celor căzuți pentru a extrage măduva osoasă. Niciunul dintre cei care au părăsit navele nu a mai ajuns la destinație, iar vești despre soarta lor s-au aflat de abia în anul 1854, atunci când inuiții care se aventuraseră în zona cu pricina au adus vești cu privire la actele de posibil canibalism.

Noul studiu nu face însă lumină asupra motivelor pentru care marinarii și-au abandonat navele. O posibilitate este aceea că scorbutul începuse să facă ravagii printre membrii echipajului. Cea de a doua este că intoxicarea cu plumb a dus la moartea unora dintre marinari, stârnind panică printre cei rămași în viață.