Faimosul asteroid Apophis a trecut pe lângă Terra. Telescopul spațial Herschel a reușit să obțină imagini ale lui, ceea ce oferă oamenilor de știință posibilitatea de a evalua mai precis traiectoria acestuia.

 

Apophis este un asteroid care adesea, în presa tabloidă, este pomenit ca fiind unul apocaliptic. La începutul acestei săptămâni el a trecut prin ”apropierea” planetei noastre. Altfel spus, în ziua de 9 ianuarie, Apophis s-a apropiat la 14,5 milioane de kilometri de planeta noastră. Este o distanță respectabilă, dar această trecere a asteroidului a permis telescopului spațial Herschel, al ESA, să colecteze date foarte prețioase pentru o evaluare mai bună a traiectoriei asteroidului. Date noi au fost colectate la începutul zilei de 6 ianuarie, când telescopul spațial l-a studiat timp de două ore și zece minute.

Astfel s-a putut determina mai precis diametrul asteroidului Apophis. Până acum diametrul său mediu era evaluat la 270±60 m. Măsurătorile efectuate cu ajutorul telescopului spațial Herschel au modificat această valoare la 325±15 m. ”Această creștere cu 20% a diametrului, de la 270 la 325 m, se traduce printr-o creștere cu 75% a volumului și masei asteroidului” remarca Thomas Muller, cercetător la Institutul Max Planck care a analizat noile date transmise de către telescopul spațial.

O altă analiză importantă a fost cea a coeficientului de reflexie a suprafeței asteroidului. Conform noilor date acesta are valoarea de 0,23,  față de valoarea de 0,33 estimată pe baza măsurătorilor mai vechi.

De asemenea s-a putut determina distribuția de temperaturi pe suprafața asteroidului. Aceasta este, de asemenea, foarte importantă pentru calcularea mai precisă a traiectoriei asteroidului. Atunci când avem o evaluare mai bună a proprietăților termice ale asteroidului se poate evalua mai bine perturbarea traiectoriei produsă de așanumitul efect Yarkovsky. Practic, ciclurile de încălzire – răcire la care este supus asteroidul în timp ce se rotește în jurul propriei axe, duce la modificări foarte mici (dar care pe termen lung, prin însumare, devin semnificative) ale traiectoriei sale.

Distribuția de temperaturi, în grade Kelvin, pe suprafața asteroidului Apophis.

Toate aceste date noi, introduse în modelul matematic prin care se calculează traiectoria viitoare a asteroidului, permit acum o mai bună determinare a următoarelor treceri ale asteroidului Apophis prin vecinătatea Pământului.

Știm deja că în 2029 el va trece la numai 30.000 km de planeta noastră. O altă apropiere se va produce în 2036, dar deocamdată, până când nu vor fi prelucrate noile informații, distanța la care va trece pe lângă Pământ este greu de evaluat. Oricum, toate datele de care dispunem în prezent indică faptul că probabilitatea unei coliziuni este mai mică de unu la un milion.

Pentru a vă putea face o idee asupra complexității problemei, vă invităm să parcurgeți articolul ”Predicting Apophis\’ Earth Encounters in 2029 and 2036”, publicat în revista Icarus în 2008.

Sursa: ESA